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Rapidus em Hokkaido traz grandes expectativas e preocupações

- 24 de outubro de 2023

CHITOSE, HOKKAIDO – O esforço apoiado a nível nacional para revitalizar a indústria de semicondutores do Japão com a Rapidus, uma nova empresa que planeja produzir em massa chips de 2 nanômetros, foi considerado o maior projeto de desenvolvimento de hardware em Hokkaido – um projeto que irá revitalizar a economia local e criar novos empregos e indústria.

Mas por trás dos ambiciosos planos e dos anúncios oficiais de promoção, existe uma mistura de esperança e preocupação local sobre o que acontecerá a Hokkaido se o Rapidus não cumprir a expectativa.

Na cerimônia de inauguração em 1º de setembro em Chitose, o presidente da Rapidus, Atsuyoshi Koike, deu a entender que o próprio nome da cidade onde a nova empresa está localizada simboliza uma oportunidade sem precedentes tanto para o Japão quanto para Hokkaido.

“O nome ‘Chitose’ também pode ser lido como ‘Senzai’, que significa ‘1.000 anos’, e (a planta Rapidus) é uma oportunidade que ocorre uma vez em mil anos”, disse Koike.

O plano é que a Rapidus comece a produção de linha piloto de chips de 2 nm em apenas dois anos, com a produção em massa começando em 2027. Apoiado pelo governo do primeiro-ministro Fumio Kishida com ¥ 330 bilhões e promessas de apoio orçamentário anual do governo, o Rapidus é a tentativa do Japão de reiniciar sua indústria doméstica de semicondutores, a fim de reduzir a dependência de fornecedores estrangeiros, como os concorrentes Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC) e Samsung, que dominam o mercado internacional de semicondutores há décadas.

A Rapidus conta com o apoio de oito empresas japonesas, incluindo Sony e Toyota, e está trabalhando com a IBM para desenvolver e aprimorar a tecnologia de 2 nm. Também tem um acordo de cooperação com o Centro Interuniversitário de Microeletrônica (IMEC), desenvolvedor belga de nanotecnologia, com o objetivo de construir cooperação internacional no projeto e fabricação de chips Rapidus.

Se a Rapidus, fundada em agosto de 2022, pode ou não competir com gigantes de longa data como a TSMC – que tem quase 90% de participação de mercado em semicondutores avançados e também busca a produção de semicondutores de 2 nm – continua sendo assunto de intenso debate na indústria. Para Hokkaido, no entanto, as questões que rodeiam o Rapidus têm menos a ver com o seu potencial para impulsionar a competitividade internacional do Japão em semicondutores e mais com a sua capacidade de atrair novas empresas e empregos de alta tecnologia para uma área onde a economia local se centra noutros setores.

Suas expectativas baseiam-se no fato de que a Rapidus vê sua fábrica em Chitose como parte de um plano maior que a empresa chama de Conceito do Vale de Hokkaido. Abrange o desenvolvimento de uma área que vai da cidade portuária de Tomakomai, na costa sul de Hokkaido, ao norte até Chitose, onde está localizado um aeroporto internacional, e daí até Sapporo – cerca de 30 minutos de trem de Chitose – antes de terminar em o porto de Ishikari, ao norte de Sapporo, na costa do Mar do Japão.

O conceito envolve o desenvolvimento da infraestrutura local destas áreas para acolher novas empresas de alta tecnologia e indústrias de serviços relacionadas para as apoiar, incluindo novos projetos de energias renováveis ​​que deverão fornecer energia limpa às novas empresas de alta tecnologia.

“Se olharmos para Silicon Valley, na Califórnia, não existem apenas empresas industriais, mas também universidades, hospitais e outras instalações que criam um ambiente muito confortável para as pessoas viverem e trabalharem. Portanto, é muito importante criar esse tipo de ambiente aqui em Hokkaido”, disse o presidente da Rapidus, Terry Higashi.

A Lam Research, com sede na Califórnia, é um dos principais fornecedores globais de equipamentos e serviços de fabricação de wafers usados ​​para criar semicondutores. Imec é o centro de pesquisa em microeletrônica com sede na Bélgica mencionado acima e ASML é um fabricante holandês de equipamentos de chips.

Os moradores de Chitose já estão começando a sentir o impacto do Rapidus. Um relatório da província divulgado em setembro mostrou que os preços por metro quadrado das casas em Chitose, bem como nas vizinhas Eniwa e Kitahiroshima, estão subindo, criando uma mini bolha imobiliária na área à medida que crescem as expectativas de que Rapidus e seus negócios relacionados signifiquem maior demanda de terras e propriedades depois que a fábrica estiver em funcionamento e mais pessoas se mudarem para a área.

As expectativas de crescimento e os planos e especulações em que se baseiam criaram esperança e entusiasmo para o futuro em Hokkaido. Expectativas que estão atreladas ao sucesso da Rapidus, uma startup sem experiência na fabricação de semicondutores que tenta produzir os menores chips do mundo que possam competir em preço e qualidade com gigantes internacionais estabelecidos em apenas alguns anos.

Antes que a fábrica de Chitose produza seu primeiro chip, ela deve ser construída. Garantir que haja trabalhadores de construção suficientes disponíveis para concluí-lo a tempo para a produção da linha piloto programada para 2025, no entanto, pode ser problemático.

A escassez de mão-de-obra a nível nacional, que está a aumentar os custos laborais, juntamente com um aumento no custo dos materiais de construção, parece estar a forçar alguns planos de redesenvolvimento privados no centro de Sapporo a serem revistos ou reduzidos. Embora o Rapidus seja um projeto apoiado pelo governo central, não é o único na área de Hokkaido que exige uma grande força de trabalho. A extensão Hokkaido Shinkansen, que deverá estar pronta em 2030, também está em construção.

Além disso, outro projeto apoiado pelo governo com inauguração prevista para 2025 está competindo por mão de obra na construção: a Osaka Kansai Expo. Numa entrevista ao Hokkaido Shimbun no mês passado, o presidente da Federação Económica de Kansai, Masayoshi Matsumoto, sugeriu que os projetos de construção de Sapporo deveriam ser adiados, a fim de garantir que mão-de-obra e materiais suficientes estivessem disponíveis para a exposição.

Depois que a planta for construída, a próxima questão é se a Rapidus conseguirá encontrar rapidamente engenheiros qualificados suficientes para trabalho. A empresa tem atualmente mais de 200 pessoas trabalhando para ela, mas isso está muito longe do número mundial de 73.000 funcionários da concorrente TSMC. A TSMC planeja abrir uma segunda fábrica de chips na província de Kumamoto, o que deverá criar competição por pessoal qualificado.

A Rapidus afirma que espera ter mais de 1.000 funcionários, incluindo entre 500 e 600 engenheiros até 2027, e que, com cerca de 20 ou 30 pessoas ingressando a cada mês, não está preocupada em atrair novos talentos. Embora atualmente contrate principalmente engenheiros japoneses, a Rapidus afirma que planeja empregar mais engenheiros não japoneses no futuro, embora não tenha dito de onde poderão vir.

Mas mesmo ter 1.000 novas pessoas na fábrica de Chitose levanta questões sobre onde iriam viver. Keisuke Tsukada, um funcionário de Chitose, diz que uma questão que limita o espaço disponível para a construção de novas casas na cidade é que muitos terrenos municipais estão ocupados por uma base das Forças de Autodefesa e outras instalações de defesa.

Além disso, quando os aviões de combate da base decolam, o ruído dos motores ouvido no centro da cidade pode por vezes ser bastante alto, o que pode ser problemático para as pessoas que procuram uma casa ou apartamento no centro de Chitose.

“Os recém-chegados à área de Chitose podem ficar surpresos com o barulho”, disse Tsukada.

Outros lugares ao longo da linha de trem entre Chitose e Sapporo podem ser mais silenciosos e talvez mais baratos. No entanto, fortes tempestades de neve e chuvas podem causar atrasos na linha ferroviária local, o que também pode criar preocupações quanto ao acesso e retorno da usina.

Chitose, disse Tsukada, está agora trabalhando para resolver as várias questões envolvidas com o influxo esperado nos próximos anos de novas pessoas e negócios relacionados ao projeto Rapidus e em breve divulgará seus planos para o próximo ano fiscal, quando a construção da empresa será iniciada.

No entanto, o otimismo está tingido de preocupação sobre o que acontecerá se todo o projeto Rapidus falhar. Há muitos céticos, incluindo especialistas, que dizem que a estratégia da Rapidus se baseia mais em ilusões, especialmente por parte do governo, do que numa análise intransigente das realidades do mercado internacional de semicondutores.

No momento, porém, a ideia do Rapidus como uma oportunidade única no milênio, do tipo de que Koike falou na cerimônia de inauguração de 1º de setembro, fez com que muitos em Hokkaido cruzassem os dedos e fizessem planos na esperança de que, Hokkaido acabará por ser tão famoso na indústria tecnológica internacional como o Vale do Silício é hoje.

Portal Mundo-Nipo

Sucursal Japão – Tóquio

Jonathan Miyata

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